Quarterback Universitas Shepherd Jeff Ziemba, finalis Harlon Hill Trophy, dipertanyakan untuk pertandingan kejuaraan nasional hari Sabtu melawan Northwest Missouri State.

Oleh Pete Scantlebury untuk MetroNews

KOTA KANSAS — quarterback Shepherd Jeff Ziemba, “dipukul cukup bagus” selama semifinal nasional Divisi II minggu lalu, tetap menjadi keputusan waktu pertandingan untuk pertandingan kejuaraan hari Sabtu melawan Northwest Missouri State.

“Dia bekerja keras dengan perawatan setiap hari, jadi ini adalah situasi di mana kami akan menunggu sedikit,” kata pelatih Shepherd Monte Cater.

Ziemba hanya bertahan untuk satu seri kemenangan semifinal 34-32 atas Grand Valley State, menderita cedera sendi AC di bahu lemparnya setelah terkena pukulan. Sophomore Connor Jessop, transfer Virginia Tech, menyelamatkan Rams dengan melempar sejauh 173 yard dan dua gol pada 15-of-20 passing.

Ziemba, junior dan pemain ofensif MEC tahun ini, masih bekerja melalui cedera.

"Kami menunggu," kata Cater. “Dia dipukul dengan cukup baik. Hal besar adalah bahwa Connor memiliki kesempatan untuk memainkan hampir seluruh permainan. Itu adalah pertandingan besar dan penting melawan lawan yang sangat bagus, dan dia menjalani hari yang sangat baik. Jika dia harus pergi, kami merasa senang tentang itu, tetapi jelas kami berharap Jeff bisa bermain.”

Selama latihan hari Kamis di North Kansas City High School, Ziemba melakukan beberapa lemparan ringan tetapi tidak dengan pelanggaran tim utama selama sebagian besar latihan. Jessop mengatakan dia bersiap untuk hari Sabtu seperti yang dia lakukan setiap minggu – dengan niat untuk bermain.

“Kami mengharapkan dan berharap Jeff bisa bermain,” kata Jessop. “Tetapi saya harus siap untuk pergi, sama seperti saya setiap minggu. Jelas taruhannya sedikit lebih tinggi minggu ini.”

Menggantung ke bola: Salah satu pertarungan yang lebih menarik untuk kejuaraan hari Sabtu adalah pertahanan Negara Bagian Missouri Barat Laut yang memiliki rata-rata hampir dua intersepsi dalam satu pertandingan melawan pelanggaran yang jarang melempar pick.

Bearcats memiliki 25 intersepsi dalam 14 pertandingan dan quarterback Shepherd hanya melakukan empat dari 386 upaya.

“Jika mereka tidak memiliki orang baik di sana (di sekolah menengah), itu tidak masalah,” kata Cater. “Anda dapat melakukan lemparan quarterback, tetapi jika dia tidak menyelesaikan pekerjaannya, Anda harus mengambilnya. Tetapi tidak banyak tempat yang mudah untuk dipilih di belakang sana. Ini akan menjadi tantangan besar."

Penerima utama Rams, Billy Brown, mengatakan tekanan pasukan garis Bearcats, dikombinasikan dengan cakupan dekat di sekunder, dapat mendatangkan malapetaka pada pelanggaran.

“Mereka banyak menekan, mencoba untuk menjadi fisik,” kata Brown. “Mereka juga menyamarkan liputan. Bagaimanapun, saya harus terbuka dan menangkap bola.”

Silsilah kejuaraan: Shepherd akan tampil pertama kali dalam kejuaraan Divisi II, sementara Negara Bagian Missouri Barat Laut membuat penampilan kesembilannya dan sudah memiliki empat gelar nasional. Bearcats berhasil mencapai kejuaraan dua kali dalam tiga tahun terakhir, terakhir memenangkan gelar pada 2013.

Namun, Rams sudah harus mengalahkan satu tim D-II yang bersejarah — Negara Bagian Grand Valley — hanya untuk sampai sejauh ini.

“Dalam hal melihat program bertingkat di Divisi II, mereka luar biasa,” kata Cater. “Tapi kami dipilih untuk kalah di setiap pertandingan di babak playoff. Tidak mengejutkan saya bahwa kami dipilih untuk kalah dalam pertandingan ini, tetapi anak-anak kami, mereka akan bermain keras.”

Ini akan menjadi pertandingan kandang de facto untuk Bearcats, berkat Taman Olahraga Kansas City—rumah dari waralaba MLS kota—hanya 90 menit dari Maryville, Mo. NMSU dengan cepat menjual habis tiket yang dialokasikan untuk pertandingan hari Sabtu.

Semua faktor itu tidak mengganggu Shepherd, dan pemain bertahan MEC tahun ini Shaneil Jenkins.

“Kami ingin seperti program seperti itu,” kata Jenkins. “Ini dimulai dengan kemenangan. Kami ingin mulai membuat dinasti kami sendiri.”